Por que a comida tem um gosto melhor quando você come com as mãos

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Meu sogro é engenheiro. Ele trabalhou toda a sua vida profissional em uma empresa de serviços elétricos que supervisionava a construção e expansão de linhas de energia em todo o estado indiano de Maharashtra. Em 1984, ele foi enviado à Suécia para uma troca de conhecimentos técnicos. Uma noite, em um banquete em sua homenagem, seus anfitriões suecos serviram comida indiana (como ele era um lacto-vegetariano por toda a vida). Foi um caso formal. Uma faca, garfo e uma colher foram elegantemente colocados ao lado de cada prato. Houve um brinde e todos começaram a comer.

Agora, meu sogro não se lembra do que foi servido. Mas o que ele lembra é que, depois de alguns minutos, ele olhou em volta, largou os talheres e levantou os pés para sentar de pernas cruzadas na cadeira. Então, ele fez outra coisa, para o espanto de seus anfitriões: ele começou a comer com as mãos.

Quando perguntado por que ele estava jantando assim, ele disse: “A comida indiana tem um gosto infinitamente melhor quando você a come com as mãos.” Após uma breve pausa, um homem ao lado dele entrou na conversa: “Sim, certamente, Sr. Rathi . ”E logo a sala inteira estava comendo com as mãos.


Crescendo, não podíamos sentar à mesa do jantar sem lavar as mãos e os pés. A lavagem dos pés é um costume indiano de uma época em que as mesas de jantar não eram rigorosas e a norma era sentar-se em um tapete especial no chão ou em uma tábua de madeira elevada. E, é claro, a lavagem das mãos é importante por razões óbvias, mas havia um design: ao comer com as mãos, você usa apenas as pontas dos dedos e apenas as da mão direita. (A mão esquerda é usada para servir a comida.)

Há um aspecto emocional em comer assim. Por exemplo, eu não poderia comer minhas comidas favoritas com um garfo ou uma colher se tentasse. Arroz, dal, pithla, khichdi – o conforto desses pratos se foi se eu não puder misturá-los com meus dedos indicadores; se eu não devorar todo vestígio do meu prato (o que é impossível com talheres); se o calor do arroz não tingir de vermelho as pontas dos meus dedos e me deixar querendo mais. Eu ter mexer à mão o picles de manga com meu arroz e dal, até porque existem caroços; é crime deixar qualquer carne presa na cova ser desperdiçada, e essa extração acontece com mais eficiência com os dedos e os dentes. Comer roti e sabji – legumes cozidos – com qualquer coisa além de minhas mãos parece errado. De qualquer forma, como você pegaria os legumes com um pedaço de roti se não fosse à mão?

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Minha sogra disse sucintamente quando perguntei por que comemos com as mãos. Segundo ela, isso gera uma conexão mais profunda com a comida. Assim que você dá a primeira mordida, um vínculo inextricável é formado entre a mão, a boca e a comida. Colheres e garfos interferem nessa conexão.

Pode-se também encontrar uma explicação em Ayurveda, a ciência holística da cura que deriva dos Vedas, as escrituras religiosas da Índia antiga. As mãos são o órgão mais valorizado de acordo com o Ayurveda (“Ayur” significa vida, “veda” significa conhecimento), e cada dedo da mão está associado aos cinco elementos da natureza: terra, água, ar, fogo e éter. Quando as pontas dos dedos se juntam em uma tigela e tocam os alimentos, os cinco elementos são estimulados, juntamente com os sucos digestivos, nutrindo simultaneamente o corpo, a mente e o espírito. O toque direto resulta também em uma sensação mais íntima de textura, sabor e tamanho da porção.

… gera uma conexão mais profunda com a comida. Assim que você dá a primeira mordida, um vínculo inextricável é formado entre a mão, a boca e a comida. Colheres e garfos interferem nessa conexão.

A Índia não é o único país que come com as mãos. Muitos países da África e do Oriente Médio também usam as mãos para comer. Mas, diferentemente da Índia, a cultura de mesa na Etiópia e na Eritreia envolve o compartilhamento de um único prato comunitário (os pratos individuais são considerados um desperdício e afastam o vínculo social que advém da ingestão do mesmo prato). Os estados árabes do Oriente Médio também acreditam em comer de um prato comum e colher alimentos com a mão direita. O que esse costume permite é a degustação de cada prato trazido para a mesa, já que a passagem de um prato em particular pode ser considerada desrespeitosa para o anfitrião e para a comida.

Com a crescente popularidade da culinária de imigrantes nos Estados Unidos, o estigma em torno de comer com as mãos parece estar diminuindo. Mas duvido que seja capaz de fazer o que meu sogro fez mais de 25 anos atrás. Mesmo se eu fosse, digamos, um indiano restaurante fino, eu comeria dal com arroz do jeito que como em casa? Eu deveria recorrer a Sameen Rushdie, que escreve em seu livro requintado Cozinha indiana, “O segredo de uma alimentação prazerosa é não se sentir constrangido por regras, especialmente aquelas inventadas pela ‘sociedade educada’, seja qual for sua etnia”.

Ilustração de Danie Drankwalter

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