Como Memphis Meats está mudando a indústria de carne

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O destino dos alimentos por Amanda Little é um dos livros mais reveladores que já lemos em anos. Jornalista e professor premiado da Universidade Vanderbilt, Little passou três anos viajando pelos Estados Unidos – e pelo mundo todo – perseguindo uma pergunta: como vamos alimentar uma população crescente em meio a uma crise climática também crescente? Sua pesquisa a levou a todos os lugares, desde fazendas de milho transgênico no Quênia até uma nuvem de monção acima de Mumbai. No excerto abaixo, ela visita a Memphis Meats, uma startup sediada em Berkeley que acaba de receber US $ 161 milhões em novos fundos, foi investida por empresas como Bill Gates e Richard Branson, e agora está planejando sua primeira instalação de produção piloto. Ao contrário de outros concorrentes de carne sem carne (pense além da carne e impossível), o Memphis Meats é na verdade carne. Você simplesmente não precisa abater nenhum animal no processo.


Fundada em 2015 por Uma Valeti, um cardiologista nascido na Índia, e Nicholas Genovese, um biólogo de células-tronco, Memphis Meats é a primeira empresa do mundo a cultivar carne em laboratório usando pequenas amostras de músculos, gordura e tecidos conjuntivos retirados de animais vivos. “Somos uma empresa de carnes, aves e frutos do mar que torna os produtos finais não diferentes da carne convencional e elimina a necessidade de abate de animais”, diz Valeti em um telefonema antes da minha visita. Ele acrescenta que as células que são cultivadas ou “cultivadas” em seus laboratórios estão “vivas”, mesmo que não estejam ligadas ao animal. Eles estão tão vivos, de fato, que o tecido muscular maduro que ele produz realmente responde – como em flexões ou espasmos – quando estimulado.

A noção de que uma porção de carne cultivada estava flexionando uma placa de Petri me levaria correndo para a seção de tofu, digo a Valeti. Mas ele continua descrevendo os muitos benefícios que podem me convencer de volta: “As carnes cultivadas são idênticas em nível celular às carnes de animais e podem ser tão nutritivas e deliciosas quanto”, diz ele. Além disso, o processo de produção pode reduzir as emissões de gases de efeito estufa da produção de carne em mais de três quartos, além de reduzir o uso de água associado em até 90%. As carnes cultivadas também poderiam eliminar o risco de contaminação bacteriana (desapareceria a ameaça de E. coli e a ajuda das fezes) e reduzir o risco de doenças cardíacas e obesidade (os níveis de gorduras e colesterol nessas carnes podem ser controlados). “Estamos falando de mudar a vida de bilhões de humanos e trilhões de animais”, diz Valeti.

A noção de que uma porção de carne cultivada estava flexionando uma placa de Petri me levaria correndo para a seção de tofu, digo a Valeti. Mas ele continua descrevendo os muitos benefícios que podem me convencer de volta.

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Ouvi falar pela primeira vez de Memphis Meats no início de 2018, quando a Tyson Foods anunciou planos de investir na start-up da Valeti. O investimento pareceu absurdo para mim, vindo de uma empresa que produz um em cada cinco quilos de carne consumida nos Estados Unidos. Anualmente, a Tyson vende US $ 15 bilhões em carne bovina, US $ 11 bilhões em frango, US $ 5 bilhões em carne de porco e US $ 8 bilhões em alimentos preparados sob uma lista de marcas que inclui Hillshire Farm, Jimmy Dean e Ball Park Franks. Cerca de metade das carnes frescas e congeladas de Tyson são vendidas em restaurantes de fast food, incluindo McDonald’s, Burger King, Wendy e KFC. Por que uma empresa industrial de carnes estaria apoiando a produção de um produto tão obscuro, até frankensteiniano?

Naquela época, o CEO da Tyson, Tom Hayes, havia prometido transformar seu negócio de 83 anos em “uma empresa moderna de alimentos”. Ele alegrava a promessa de “proteínas sustentáveis” e “alimentos com zero carbono”. declarações como “Aceitei este trabalho para revolucionar o sistema global de alimentos” e prometi “elevar as expectativas do mundo para o bem que podemos fazer através dos alimentos”. é responsável por mais gases de efeito estufa do que toda a Irlanda. No entanto, Hayes insistiu que é justamente por causa de seu escopo que Tyson tem o potencial de fazer uma diferença global.

“Somos tão grandes que o setor não pode mudar se não liderarmos”, disse-me Hayes.

A Hayes estava investindo não apenas em carnes de laboratório, mas também em empresas iniciantes que produziam proteínas à base de plantas – principalmente a Beyond Meat, que produz hambúrgueres, salsichas e pepitas de proteína de soja e ervilha, produtos que agora são vendidos em mais de vinte mil supermercados. A categoria mais ampla de produtos de “carne alternativa” nos Estados Unidos tem aumentado nos últimos anos. A Impossible Foods, uma empresa iniciante no Vale do Silício, levantou mais de US $ 350 milhões para lançar seu produto – carne de hambúrguer à base de plantas aromatizada com sangue sintético de animais – para o grande público. Dados recentes da Nielsen mostram que, em um período de um ano, as vendas no varejo de alternativas de carne aumentaram 30% – muitas vezes o crescimento das vendas de carne e do varejo de alimentos em geral. Outro estudo descobriu que 70% dos comedores de carne estão substituindo proteínas não animais pelo menos uma vez por semana.

“Se você não pode vencê-los, junte-se a eles, certo?”, Disse Hayes. Ele apontou para a contínua interrupção da indústria automobilística pela tecnologia de carros elétricos e da indústria do tabaco pela tecnologia vape. Ele pretendia acolher esse tipo de mudança. “Queremos nos interromper ativamente – não queremos ser interrompidos. Não queremos ser Kodak. “

A Tyson Foods não é o único participante do setor de carnes convencionais que faz investimentos não convencionais. A Cargill Meats, outro dos maiores produtores mundiais de carne bovina e de aves, havia investido em Memphis alguns meses antes da entrada da Tyson. A empresa de Valeti também atraiu dezenas de milhões de dólares em investimentos de jogadores mais previsíveis: Bill Gates, Richard Branson, e as empresas de empreendimentos Atomico e DFJ, que se concentram em tecnologias disruptivas. Sonya Roberts, da Cargill, descreveu Memphis Meats como desenvolvendo simplesmente “outra maneira de colher carne. Para pessoas que desejam um produto da perspectiva do bem-estar animal, queremos que ele esteja lá para eles. ”

Reimpresso a partir de THE FATE OF FOOD: O que comeremos em um mundo maior, mais quente e mais inteligente Copyright © 2019 por Amanda Little. Publicado pela Harmony Books, uma impressão da Penguin Random House LLC.

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